Los usuarios del navegador Firefox u Opera se habrán dado cuenta de una característica (de tantas) que no posee Microsoft Internet Explorer: mostrar el significado de acrónimos y abreviaturas.

Esta característica no es fruto del antojo de los autores de Firefox, Opera o cualquier otro navegador que la implemente. Cualquier página web debería marcar correctamente los acrónimos y las abreviaturas para que todas las personas puedan entender el texto que leen.

Los acrónimos o siglas son palabras compuestas de iniciales de otras palabras, como por ejemplo RAE que viene de Real Academia Española. Las abreviaturas son contracciones de palabras, como por ejemplo Sr. que acorta la palabra señor.

Los acrónimos se marcan con <acronym> y las abreviaturas con <abbr>. Se utiliza su atributo title para expander el acrónimo o la abreviatura.

Un ejemplo de acrónimo:

La <acronym title="Organización del Tratado Atlántico Norte">OTAN</acronym> ha rechazado la oferta de Irak.">OTAN</acronym> ha rechazado la oferta de Irak.

Un ejemplo de abreviaturas:

Su dirección es <abbr title="Calle">C.</abbr> Asturias, 1º <abbr title="Izquierda">Izda.</abbr>

Por defecto, Firefox indica qué acronimos y abreviaturas se pueden leer posando la flecha del ratón mediante subrayados con líneas discontínuas, aunque mucha gente los personaliza con estilos CSS.

Marcar correctamente los acrónimos y abreviaturas es una práctica de accesibilidad recomendada por la W3C, concretamente en la Pauta 4.2:

4.2 Especifique la expansión de cada abreviatura o acrónimo cuando aparezcan por primera vez en el documento [Prioridad 3]

Unos interpretan la recomendación de forma que se debería marcar todos los acrónimos y todas las abreviaturas y expander explícitamente su significado la primera vez que aparecen en el documento. Así:

Una interpretación de la Pauta 4.2 de la W3C:

La OTAN (Organización del Tratado Atlántico Norte) ha rechazado la oferta de Irak
[...]
Para Irak el rechazo de la oferta por la <acronym title="Organización del Tratado Atlántico Norte">OTAN</acronym> supone un duro golpe.

Para otros, interpretan que tan solo hace falta marcar la primera vez que aparece el acrónimo o la abreviatura, de esta forma:

Otra interpretación de la Pauta 4.2 de la W3C:

La <acronym title="Organización del Tratado Atlántico Norte">OTAN</acronym> ha rechazado la oferta de Irak.
[...]
Para Irak el rechazo de la oferta por la OTAN supone un duro golpe.

La primera es perfecta, pero muy laboriosa. Yo entiendo la recomendacion como la segunda interpretación. Una ayuda técnica indicará al usuario lo que significa cada acrónimo o abreviatura y luego podrá leer cada una de ellas rápidamente sin parar a extender su significado.

De todas formas, este es un punto en el que me gustaría que alguien con experiencia con ayudas técnicas me aclarase.

ACTUALIZACIÓN 1:

En una segunda parte de este artículo aclaro la mejor interpretación de la pauta.

ACTUALIZACIÓN 2:

He insertado un tercer artículo sobre este tema que discute su utilidad.